La Neuroscienza della consapevolezza: cosa succede al tuo cervello quando mediti

Ci sono tra 80 e 100 miliardi di neuroni in un cervello umano e ognuno di essi può formare migliaia di connessioni con altri neuroni, portando a una complessa rete di centinaia di miliardi di sinapsi che consentono alle cellule cerebrali di comunicare tra loro.

Come una rete di computer costruita da cinquecento trilioni di transistor, ognuno dei quali rappresenta un “bit” di informazioni a seconda che sia “acceso” o “spento”. – Rick Hanson, PhD

Nonostante i migliori sforzi e scoperte della Neuroscienza moderna, il vero funzionamento della nostra mente rimane tuttavia uno dei misteri più grandi e più affascinanti. Sappiamo che il nostro cervello ci aiuta a rimanere in vita, a comunicare e a percepire il mondo che ci circonda. Ma questa conoscenza, per quanto geniale, continua a cambiare ad un ritmo straordinario e rappresenta solo la punta di un gigantesco iceberg la cui piena bellezza si nasconde bene alla nostra vista.

È quindi assurdo considerare che qualcosa di così banale come focalizzare la nostra mente e respirare costantemente per un breve periodo ogni giorno potrebbe avere un profondo effetto sul nostro benessere? È in nostro potere apportare modifiche al nostro cervello?

Lo psichiatra e neuroscienziato David Servan- Schreiber nel suo libro The Instinct to Heal:

In uno studio pubblicato dall’American Journal of Cardiology, il Dr. Watkins e i ricercatori dell’Istituto HeartMath hanno dimostrato che l’atto stesso di ricordare un’emozione positiva o di immaginare una scena piacevole provoca rapidamente una transizione della variabilità della frequenza cardiaca verso una fase di coerenza. La coerenza nel ritmo cardiaco influisce sul cervello emotivo, favorendo la stabilità e segnalando che tutto è in ordine. Il cervello emotivo reagisce a questo messaggio rafforzando la coerenza nel cuore.”

Alcuni neuroscienziati hanno studiato gli effetti delle antiche tecniche di consapevolezza sul nostro cervello, scoprendo dei risultati piuttosto convincenti.

Fino a poco tempo fa, la maggior parte della ricerca sul cervello era stata condotta sugli animali. L’introduzione della risonanza magnetica (MRI) nella pratica clinica negli anni ’80 ha portato a un sostanziale progresso scientifico. Da allora, i ricercatori sono stati in grado di misurare l’attività e i cambiamenti nelle singole parti del cervello nell’uomo.

Sara Lazar, neuroscienziata presso la Harvard Medical School, utilizza la tecnologia MRI per esaminare strutture cerebrali molto dettagliate per vedere cosa sta succedendo al cervello mentre una persona esegue un determinato compito, tra cui yoga e meditazione.

La MEDITAZIONE può cambiare genuinamente la struttura del nostro cervello?

Nel suo primo studio, Lazar ha esaminato individui con una vasta esperienza di meditazione, che ha coinvolto l’attenzione focalizzata sulle esperienze interne (nessun mantra o canto). I dati hanno dimostrato che la meditazione può rallentare o prevenire l’assottigliamento della corteccia frontale legato all’età che altrimenti contribuisce alla formazione dei ricordi. La conoscenza comune dice che quando le persone invecchiano, tendono a dimenticare le cose. È interessante notare che Lazar e il suo team hanno scoperto che i meditatori di 40-50 anni avevano la stessa quantità di materia grigia nella loro corteccia di quelli di 20-30 anni.

Per il suo secondo studio , ha coinvolto persone che non avevano mai meditato prima e li ha sottoposti a un programma di allenamento della Riduzione dello stress basato sulla consapevolezza, frequentando una lezione settimanale ed eseguendo degli esercizi di consapevolezza, tra cui la scansione del corpo, lo yoga consapevole e la meditazione seduta, ogni giorno da 30 a 40 minuti. Lazar voleva testare i partecipanti per gli effetti positivi della meditazione consapevole sul loro benessere psicologico e per alleviare i sintomi di vari disturbi come ansia, depressione, disturbi alimentari, insonnia o dolore cronico.

Dopo otto settimane, ha scoperto che il volume del cervello è aumentato in quattro regioni, tra cui le più rilevanti sono:

L’IPPOCAMPO: una struttura a forma di cavalluccio marino responsabile dell’apprendimento, della memorizzazione dei ricordi, dell’orientamento spaziale e della regolazione delle emozioni.

GIUNZIONE TEMPOROPARIETALE: l’area in cui i lobi temporali e parietali si incontrano e che è responsabile dell’empatia e della compassione.
D’altra parte, l’area in cui il volume del cervello è diminuito era:

AMIGDALA: una struttura a forma di mandorla responsabile di innescare la risposta di lotta o fuga come reazione a una minaccia, reale o solo percepita.

Qui, la diminuzione della materia grigia è correlata ai cambiamenti nei livelli di stress. Più piccola era la loro amigdala, meno le persone si sentivano stressate, anche se il loro ambiente esterno rimaneva lo stesso. Ha dimostrato che il cambiamento nell’amigdala riflette il cambiamento nelle reazioni delle persone al loro ambiente, non nell’ambiente stesso.

Qual è il principale driver del cambiamento nel nostro cervello?

Il nostro cervello si sviluppa e si adatta di continuo per tutta la vita. Questo fenomeno, chiamato neuroplasticità, significa che la materia grigia può addensarsi o restringersi, le connessioni tra i neuroni possono essere migliorate, quelle nuove possono essere create e quelle vecchie possono essere degradate o addirittura interrotte.

Per molto tempo si credeva che una volta che il tuo “cervello bambino” fosse stato completamente sviluppato, l’unica cosa che potevi prevedere per il futuro era un graduale declino. Ora sappiamo che i nostri comportamenti quotidiani cambiano letteralmente il nostro cervello. E sembra che gli stessi meccanismi che consentono al nostro cervello di imparare nuove lingue o sport possano aiutarci a imparare come essere felici .

La neuroscienziata Lara Boyd dell’Università della British Columbia sottolinea che il cervello umano cambia in tre modi per supportare l’apprendimento di nuove cose:

  1. CHIMICO – Trasferimento di segnali chimici tra neuroni, che è collegato a miglioramenti a breve termine (ad es. Di una memoria o di un’abilità motoria).
  2. STRUTTURALE – Cambiamenti nelle connessioni tra i neuroni, che sono collegati al miglioramento a lungo termine. Significa che le regioni del cervello che sono importanti per comportamenti specifici possono cambiare la loro struttura o allargarsi. Questi cambiamenti hanno bisogno di più tempo per avvenire, il che sottolinea l’importanza di una pratica dedicata.
  1. FUNZIONALE – Maggiore eccitabilità di una regione del cervello in relazione a un determinato comportamento. In sostanza, più usi una particolare regione del cervello, più è facile attivarne nuovamente l’uso.

Ripeti quei comportamenti che sono salutari per il tuo cervello e spezza quei comportamenti e le abitudini che non lo sono. Esercitati … e costruisci il cervello che desideri. “ – Lara Boyd, PT, PhD

Comprendiamo che per poter correre una gara da 10k o fare 50 flessioni, dovremmo allenarci regolarmente. Eppure ci rimandiamo quando il nostro cervello non produce risultati istantaneamente. Tipo: “Ehi, ho meditato per 20 minuti e mi sento ancora male. Che clamore il new age!”

La meditazione può rilassarti e regolare le tue emozioni a breve termine, ma può anche cambiare permanentemente il tuo cervello se lo pratichi come una forma di esercizio mentale. Sebbene diversi insegnanti di consapevolezza ti insegnino modi diversi di meditare, è inevitabile che tu cerchi il tuo. Ciò che si adatta a uno potrebbe non adattarsi a un altro e viceversa.

Qualsiasi tipo di apprendimento è un processo altamente individuale, con il comune denominatore che è il duro lavoro. E la scienza mostra che se investiamo i nostri sforzi nella riprogrammazione del nostro cervello, può davvero guidarci verso una vita migliore.

Fonte immagine Hand photo created by jcomp

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